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Españoles por Seattle… en 1792

puget sound en 1792

En 1792, las naves españolas Sutil y Mexicana recorrieron las costas del Puget Sound con el objeto de trazar el mapa de la zona. En 1802 publicaron este mapa detallado que sirvió también para posteriores expediciones, sobre todo de los comerciantes de pieles de la Hudson Bay Company, establecida en Victoria y Vancouver. Esta fue la última exploración que los españoles hicieron por esta zona.

Ponte cómodo, repasamos algo de historia

Dionisio_Alcalá_GalianoLa historia de esta aventura es curiosa. En aquellos años de apogeo de la Ilustración y afán por el conocimiento y convertirlo todo en empíricamente demostrable, se tenía la sospecha de que el Atlántico y el Pacífico estaban unidos por un canal muy al norte de las tierras exploradas. Juan de Fuca, un explorador portugués que anduvo por aquí en el siglo XVI y otro español, Lorenzo Ferrer de Maldonado, sostenían esta teoría pero no pudieron nunca demostrarla. El asunto era interesante, porque de ser así, España podría acometer la exploración y conquista de las tierras al norte de Nueva España sin tener que dar la vuelta por el ya conocido y turbulento Estrecho de Magallanes.

Y entra en escena un tipo al que nadie daba por aquí, ya que pasó a la historia por sus heroicas gestas en la batalla de Trafalgar. Dionisio Alcalá Galiano, capitán de fragata, que por aquel entonces formaba parte de la expedición de Malaspina, fue designado por el virrey de turno para que tomara el mando, junto con Cayetano Valdés, de las naves Sunil y Mexicana y reconocieran en profundidad la zona del conocido entonces (y ahora) como Estrecho de Fuca. Los barcos, diseñados para la exploración, tenían poco calado para adentrarse bien por marismas y bocas de río. Contaban con toda la tecnología disponible entonces, desde aparatos astronómicos para fijar las posiciones, hasta antiescorbúticos además de las típicas chucherías para los indios.

La expedición llegó hasta Nutka, una pequeña isla a media altura de la gran isla de Vancouver. Allí los españoles tenían un destacamento militar y de hecho, desde 1789, era parte de Nuevo México. Sólo un inciso para contar una anécdota sobre este pequeño destacamento: resulta que no hacían más que aparecer británicos por el lugar, por lo que se decidió construir el fuerte de San Miguel para defender la posición. El fuerte se dotó con un destacamento de 76 soldados de la llamada Primera Compañía Franca de Voluntarios de Cataluña. Por eso, todos los dibujos que se realizaron en aquella época sobre este lugar aparecen los soldados portando la típica barretina catalana :-D

Sutil_and_MexicanaBien, tomando como referencia la posición astronómica de Nutka, la expedición del Sutil y la Mexicana comenzó a explorar hacia el sur de un modo metódico, como no podía ser de otro modo. Alcalá Galiano trabó amistad con el entonces también explorador George Vancouver, con quien intercambió información sobre toda el área. Se trazaron mapas de las ensenadas y calas, bien con barco o con botes. Lucharon contra las fortísimas mareas (doy fe) de estos canales, los vientos que recorren las montañas y que llegan al mar, pero pero lógicamente no se halló el esperado canal que comunicara con el Atlántico. Se suponía que en una ensenada frente al Estrecho de Fuca se situaría la entrada al canal, buscaron y buscaron, pero no se encontró nada… de momento. Más tarde se fundó allí mismo una ciudad llamada Seattle (busca el punto rojo en el mapa de arriba).

Con este panorama, la inminente guerra con los ingleses y las arcas sin un duro se acabaron las imperiales ideas de ir conquistando territorios tan al norte. Si hubiera habido al menos un canal…

¿Por qué los españoles y no otros reconocieron el lugar?

Por entonces, y esta es la gran importancia de invertir en tecnología e innovación (aunque sea militar) Alcalá Galiano sabía cómo calcular la latitud de una posición sin necesidad de brújula, ya que estar tan al norte, las brújulas tienen un enorme margen de error. Él calculaba su posición en función de la estrella polar y determinaba la longitud tomando referencias de la altura del sol y de la distancia entre el sol y la luna. Para aquel entonces es como si hoy sólo un país tuviera el monopolio de la tecnología GPS mientras los demás se mueven aún con una brújula. Contar con mejor tecnología fue la razón por la que los españoles pudieron navegar más al sur del ecuador, cosa que los portugueses no pudieron hacer ya que aún navegaban con astrolabio y el astrolabio sólo funciona en un hemisferio, no en los dos. Por eso los portugueses no exploraron en su momento más allá del ecuador africano.

Si te fijas en el mapa, llama la atención cómo los nombres de ascendencia española pueblan la imagen: Isla de Dolores, Ensenada de los Mártires, Puerto de Álava, Puerto de los Angeles (actual Port Angeles). ¡Quién iba a imaginar hace doscientos años que aquellos enormes árboles se convertirían en colosos de cristal y piedra!

“En los dias 15 y 16 habia sido quasi continua la lluvia; pero el 17 fue de deliciosa primavera. Baxo un cielo despejado se presentaba entonces á nuestra vista un pais agradable: el verde variado y luciente de algunos árboles y prados , y el magestuoso ruido de las aguas , que batian las peñas en diversos recodos, embelesaban nuestras sentidos, y nos ofrecian una situacion tanto mas agradable, quanto estabamos mas cerca de los pasados riesgos y fatigas. Deseando aprovecharla en beficio de las tripulaciones y adelanto de nuestros conocimientos, salió Salamanca con cinco hombres armados y surtidos de bugerias y abalorios con el fin de dirigirse hácia donde tenian los Indios sus rancherias, para ver si las habian desamparado, como podia inferirse, del paso de las Canoas armadas.”

Relacion del viage hecho por las goletas Sutil y Mexicana en el año de 1792, para reconocer el estrecho de Fuca; con una introduccion en que se da noticia de las expediciones executadas anteriormente por los españoles en busca del paso del noroeste de la América. De órden del rey. (Madrid, Imprenta real, 1802)

Preciosa historia, ¿verdad?